Les habitants de nombreux pays aiment leur thé, mais ceux du Royaume-Uni sont des gens de thé. Cela peut sembler être un stéréotype, mais c'est bien plus que cela. En moyenne, chaque citoyen britannique consomme environ 2 kilogrammes de thé par an. Et si l'on considère que certains adultes et la plupart des enfants ne boivent pas de thé ou en boivent peu tout au long de l'année, la quantité de thé que les citoyens britanniques prennent chaque année est supérieure à 2 kilogrammes.

collection théière chinoise

Le stéréotype du buveur de thé britannique est considéré comme positif. Ceux qui ne consomment pas de thé utilisent tout de même diverses expressions telles que "English as teacup" ou "my teacup" pour décrire les choses qu'ils aiment faire ou pour lesquelles ils sont bien adaptés. Ils utiliseront des expressions comme "not my teacup" pour décrire des choses qu'ils détestent ou qui ne leur conviennent pas. Mais saviez-vous que le thé en Grande-Bretagne a une longue histoire ?

Une brève histoire du thé en Grande-Bretagne

La quantité de thé qui a trouvé son chemin vers l'Angleterre avant le 17ème siècle était très minime. Les commerçants portugais et hollandais ont commencé à expédier du thé de Chine et d'autres pays asiatiques vers l'Europe vers 1610. En 1657, le thé était facilement disponible dans les cafés de Londres. À cette époque, il était connu sous les noms de Tcha, China Drina, Tree ou Tray et les gens le vendaient comme un remède pour guérir toute forme de maladie, c'est-à-dire le manque de virilité et la fatigue ou la mauvaise santé et tous les types de maladies.

Avec ces avantages médicinaux, le thé est devenu une boisson très chère. Au milieu des années 1600, le thé se vendait au détail à 10 £ la livre (environ 22 £ le kilogramme), soit environ 2 000 £ en monnaie d'aujourd'hui. À cette époque, les serviteurs et les roturiers avaient la chance de gagner 50 £ par an, ce qui signifie que le thé était réservé aux personnes aisées, qui l'enfermaient dans leur boîte à thé.

Cependant, le thé était disponible dans toutes les rues de Londres en 1659 et en 1662, la reine Catherine de Bragance, épouse du roi Charles II, a introduit le thé comme boisson d'usage à la cour royale en 1662. Les gens ont alors cessé de considérer le thé comme une boisson addictive et ont commencé à l'utiliser comme une boisson à la mode.

Au milieu du 18e siècle, l'exportation de thé vers les pays européens par la rivière Canton représentait environ 7 millions de tonnes par an. La moitié du thé était acheminé par des navires appartenant à des Britanniques. De toute évidence, la Couronne n'a pas tardé à remarquer la popularité croissante de ce nouveau luxe comme une grande source de revenus.

La taxation des importations de thé a augmenté jusqu'à 119% au 18ème siècle. Cette lourde taxation avait ses inconvénients. Premièrement, la contrebande de thé a fortement augmenté. Ensuite, les gens ont commencé à vendre du thé de mauvaise qualité, au point de le falsifier dangereusement. Les gens séchaient les feuilles de thé usagées et les mélangeaient avec les nouvelles feuilles et d'autres plantes comme le prunellier, la réglisse et le saule, afin de gonfler les feuilles de thé plus chères. La réduction de la taxe sur les importations de thé à 12,5 % en 1784 a éliminé la contrebande de thé, mais la falsification du thé est restée un problème majeur jusqu'à ce que le gouvernement la rende illégale en 1875.

Le thé dans les cafés

Les cafés londoniens sont à l'origine de l'introduction du thé en Angleterre. L'un des marchands de café qui proposait du thé était Thomas Garway. Son café offrait du thé sec et du thé liquide en 1657. Trois ans plus tard, il a publié des feuilles larges pour faire la publicité du thé à six heures. Les gens croyaient que le thé préserverait une bonne santé jusqu'à un âge avancé.

La popularité du thé a rapidement augmenté dans les cafés et en 1700, il était disponible dans plus de 50 cafés. Les propriétaires de tavernes sont désemparés car le thé réduit considérablement leurs ventes d'ale et de gin. Cette popularité n'est pas non plus une bonne nouvelle pour le gouvernement britannique, qui dépend fortement des revenus réguliers provenant de la taxation des ventes d'alcool. En 1750, le thé était la boisson la plus prisée par les personnes des classes inférieures en Grande-Bretagne.

Pour contrer la croissance rapide du thé, Charles II introduit plusieurs lois qui interdisent la vente de thé dans les cafés privés. Cette mesure visait à contrer la sédition, mais en raison de son impopularité, elle était très difficile à appliquer. Une loi introduite en 1676 taxait le thé et obligeait les exploitants de cafés à obtenir une licence. Ce n'était que le début des nombreuses tentatives du gouvernement britannique pour contrôler ou tirer profit de la popularité croissante du thé dans le pays. Au XVIIIe siècle, la taxation des importations de thé avait atteint 119 %, ce qui a conduit à la contrebande de thé.

La contrebande de thé

Les navires de Scandinavie et de Hollande pouvaient apporter du thé sur la côte britannique et rester au large pendant que les contrebandiers britanniques venaient à leur rencontre avec de petits navires. Ils déchargeaient le thé sur ces petits bateaux et l'apportaient aux acheteurs. La plupart du temps, les contrebandiers étaient des pêcheurs locaux qui transportaient le thé à l'intérieur des terres par des chemins cachés et des passages souterrains vers leurs cachettes spéciales. Les églises paroissiales locales étaient les cachettes les plus courantes. En 1784, William Pitt le Jeune a réussi à réduire la contrebande en introduisant la loi de commutation, qui a réduit la taxe sur le thé de 119 % à 12,5 %. La falsification du thé n'a cessé qu'en 1875, lorsque le Food and Drug Act a introduit des sanctions sévères contre cette pratique.

Les clippers de thé

Au début des années 1800, les navires mettaient plus d'un an pour transporter le thé de l'Extrême-Orient vers la Grande-Bretagne. Mais après avoir obtenu le monopole de ce commerce en 1832, l'East India Company a vu la nécessité de réduire la durée du voyage. Les Américains ont été les premiers à concevoir les clippers, des navires océaniques profilés à grand mât, mais les Britanniques étaient en retard. Ces navires se déplaçaient rapidement, à environ 18 nœuds, une vitesse similaire à celle des paquebots modernes.

La course à la vitesse a influencé le début d'une compétition annuelle pour les clippers, de la rivière Canton aux docks de Londres. Le capitaine et l'équipage du navire qui déchargeait sa cargaison en premier gagnaient une prime importante. Le Cutty Sark est l'un des clippers les plus célèbres. Construit en 1868, le navire n'a fait la traversée que huit fois. Cependant, il est resté un navire remarquable pour cette époque. Aujourd'hui, le Cutty Sark est exposé à Greenwich.

Le thé de l'après-midi

Anna, la septième duchesse de Bedford, a introduit le thé de l'après-midi en 1840.  On dit que la duchesse avait faim vers 16 heures. Le repas du soir était servi vers 20 heures dans sa maison, ce qui laissait une très longue période entre le déjeuner et le dîner. Elle demandait donc qu'un plateau de pain, de thé, de beurre et un gâteau soient apportés dans sa chambre en fin d'après-midi. C'est devenu une habitude et elle a ensuite commencé à inviter des amis à prendre le thé de l'après-midi.

La pause pour le thé de l'après-midi est devenue l'un des événements sociaux à la mode et, dans les années 1880, les femmes de la société et de la classe supérieure portaient des robes longues, des chapeaux et des gants pour leur thé de l'après-midi, qu'elles servaient dans leur salon entre quatre et cinq heures. Traditionnellement, le thé de l'après-midi se composait de sandwichs délicats tels que des sandwichs au concombre en tranches, des scones servis avec des conserves et de la crème, des gâteaux et des pâtisseries. Le thé de Ceylan ou d'Inde était versé des théières en argent dans les délicates tasses en porcelaine. Aujourd'hui, le thé de l'après-midi se résume à une tasse de thé et un petit gâteau ou un biscuit dans la plupart des foyers de banlieue.

Les salons de thé en Grande-Bretagne

L'origine des salons de thé remonte à une seule personne. En 1864, la directrice de l'entreprise Aerated Bread Company a commencé à servir des boissons et de la nourriture à ses clients, mais elle a servi du thé à ses meilleurs clients. Bientôt, tout le monde a commencé à demander du thé. Ce concept s'est répandu dans d'autres parties de la Grande-Bretagne comme une traînée de poudre. Non seulement parce que les femmes ont trouvé un bon endroit pour rencontrer leurs amis, mais aussi parce qu'elles ont pu se socialiser sans nuire à leur réputation.

Types de thé en Grande-Bretagne

La variété de thé va du thé English breakfast et du thé Earl Grey au thé Lapsang Souchong. Tous les types de thé proviennent de la plante Camellia Sinensis et les gens les traitaient de différentes manières. Le thé noir est resté le type de thé le plus populaire dans le pays et un choc pour la plupart des visiteurs. Le thé noir, qu'il s'agisse de Liptons, Twinings, PG Tips ou Tetley, donne des infusions sombres car les transformateurs laissent les feuilles s'oxyder avant de les sécher. C'est la principale raison pour laquelle ce thé est servi avec du lait. Vous trouverez des gens qui le servent noir ou avec du citron. Vous trouverez des gens qui ajoutent des feuilles de thé en vrac dans leur théière et les versent ensuite dans leurs belles tasses en porcelaine avec soucoupes, mais derrière des portes fermées, ils le servent dans une tasse. Le thé vert est fabriqué en limitant la quantité d'oxydation, ce qui lui confère un goût délicat. Le thé vert est également populaire pour ses bienfaits pour la santé. Le thé blanc est fabriqué à partir des jeunes feuilles, qui sont séchées sans aucun traitement.

Les jardins de thé en Grande-Bretagne

Les jardins de Ranelagh et Vauxhall à Londres ont commencé à servir du thé en 1730. Le thé venait couper les soirées de feu d'artifice et de danse. Le concept des jardins de thé s'est répandu et ils ont ouvert dans presque toutes les régions de Grande-Bretagne. Traditionnellement, les jardins de thé ouvraient leurs portes les samedis et dimanches et le service du thé soulignait les après-midi de danse et de divertissement.

Thé et poterie

À l'origine, les Chinois buvaient le thé dans des tasses sans anse. Lorsque le thé est devenu une boisson populaire en Grande-Bretagne, la demande de tasses munies d'une anse pour correspondre aux habitudes des Britanniques a augmenté. Cela a conduit à l'essor de l'industrie de la poterie et de la porcelaine dans le pays. Des entreprises comme Spode, Wedgwood et Royal Doulton se sont développées en conséquence.

Le thé au Royaume-Uni aujourd'hui

Le thé est resté un élément important de la vie au Royaume-Uni, mais il est en déclin. La quantité de thé importée au Royaume-Uni a chuté de plus de 10 pour cent au cours des cinq années menant à 2002 et depuis, elle ne cesse de baisser. En 2014, les ventes de thé ont diminué de 6 % et la plupart des restaurants ont déclaré avoir vendu environ deux fois plus de tasses de café que de tasses de thé. En 2013, le pays a dépensé plus d'un milliard de livres sterling en café dans les magasins de la rue haute, soit environ deux fois le montant qu'il a dépensé en sachets de thé. Cependant, il est peu probable que le thé disparaisse bientôt du marché. Il redeviendra bientôt à la mode.

 collection théière en verre


RESTE INFORMÉ